Literature & Computation Week @ UCLouvain

LITERATURE & COMPUTATION Week @ UCLouvain (May 2nd through May 6th 2022)

A week-long series of talks, presentations, workshops, and round tables on:

Computational Approaches to Literature

Analytical-creative Computational Literature

Digital/Computational Literary Studies

Electronic Literature

NLP & Machine Learning for Literature

Platform Intermediality in Literature

AI Poetry

Computational Literary Performance

and… many more…

The event will bring together contributions researching and/or showcasing the most innovative computational approaches to practicing, theoretically articulating, and critically assessing literature in the age of connectivity. Most notably in recent trends and not always consistently covered by the relevant scholarship, computational approaches to literature have complemented algorithmic analysis with creativity and platform-based intermediality. While these directions are in part related to digital literary studies (DLS, mainly analytically) and electronic literature (e-lit, creatively), they comport aspects substantial and contributions significant enough already to require new and more complex and nuanced theoretical and critical approaches.

Analysis in general and computational analysis in particular inevitably involve creativity, but what has emerged as particularly salient over the past years is computation-based analytical creativity for and in literary practice. The latter actually acquires new meanings and manifestations in the context as artificial intelligence can ‘learn’ and quantify literary features only from text corpora and by means of literary text datafication (cf. Pold & Erslev 2020). Creativity therefore involves in our current literary culture, on the one hand, data-analysis-driven computer and human-computer-interaction (HCI)-based writing mainly as sampling (Johnston 2019) or translation (Margento et al. 2021). Such approaches provide an algorithmic consistency and specific scalable methodology to the previously advanced “uncreative” poetics (Perloff 2008, Goldsmith 2011). On the other hand then, and arguably even more relevantly, creativity in literature gained new meanings and approaches, specifically related to generating or creating new literary or literature-relevant data. Relevant contributions in this respect range from literary text maps (Eide 2015) to computationally assembled literary anthologies and automatically expanded poetry corpora (cf. Sondheim et al. 2019) to interactive and comparative web-based ‘editions of editions’ of certain literary work (Raposo et al. 2021). While drawing on fields like digital humanities (DH), DLS, and digital writing and publishing is obviously necessary in tackling such trends, new more inclusive and complex paradigms able to account for these strongly emerging types of analytical-creative literariness need also be defined and developed.

Another significant phenomenon we will be exploring is platform intermediality. In the context of digit(al)ization and globalization literature has acquired more and more intermedial facets and manifestations, which boosted its mercurial and at times encompassing cultural and technological representativity. The history of (modern) literary genres has been revisited for instance, in certain cultural, economic, and political terms, as the history of globalization (Habjan and Imlinger 2016), the ubiquity of (data) visualization and visualities encouraged exploring literature itself as visual culture (Bodola and Isekenmeier 2017), while critically researching and overviewing the evolving, deep and chameleonic, relationship the literary has with computationality invited redefining contemporary literature as the digital (Tanasescu 2021). Particularly this latter aspect, as foregrounded by a number of the featured presentations, can unveil the multilayered intermedial valences of the literary and the consequential relevance it has to platform culture and communities.

Selected References

Armaselu, Florentina. 2022. “Genetic Criticism and Analysis of Interface Design. A Case Study.” In Digital Studies / Le champ numérique, ed. Daniel O’Donnell, forthcoming.

Bodola, Ronja, and Guido Isekenmeier, eds. 2017. Literary Visualities. Visual Descriptions, Readerly Visualisations, Textual Visibilities. Berlin and Boston: De Gruyter.  

Eide, Øyvind. 2015. Media Boundaries and Conceptual Modelling: Between Texts and Maps. London: Palgrave Macmillan.

Funkhouser, C.T. 2012. New Directions in Digital Poetry. London and New York: Bloomsbury. 

Goldsmith, Kenneth. 2011. Uncreative Writing: Managing Language in the Digital Age. New York:Columbia University Press.

Habjan, Jernej, and Fabienne Imlinger, eds. 2016. Globalizing Literary Genres. Literature, History, Modernity. London and New York: Routledge.  

Johnston, David Jhave. 2019. ReRites. Human + A.I. poetry. Generated by a computer. Edited by a human. Montreal: Anteism Books.

Larrue, Jean-Marc, and Marcello Vitali-Rosati. 2019. Media Do Not Exist: Performativity and Mediating Conjunctures. Amsterdam: Institute of Network Cultures.

Margento, Steve Rushton, and Taner Murat. 2021. Various Wanted. An (almost) missing original and five—literary, computational, and visual—translations. Iasi & London: Timpul.

Perloff, Marjorie. 2008. Unoriginal Genius: Poetry by Other Means in the New Century. Chicago: UCP.

Pold, Søren Bro & Malthe Stavning Erslev. 2020. “Data-Realism: Reading and Writing Datafied Text.” Electronic Book Review,

Ramsay, Stephen. 2011. Reading Machines. Toward an Algorithmic Criticism. Urbana-Champaign: UIP.

Raposo, José, António Rito Silva, and Manuel Portela. 2021. “LdoD Visual – A Visual Reader for Fernando Pessoa’s Book of Disquiet: An In-Out-In Metaphor.” DHQ Volume 15 Number 3,

Rettberg, Scott. 2019. Electronic Literature. Cambridge: Polity. 

Siemens, Ray & Susan Schreibman, eds. 2013. A Companion to Digital Literary Studies. Oxford: Blackwell.

Sondheim, Alan, Brian Kim Stefans, Johanna Drucker, John Cayley, and Margento. 2019. “Our Shared World of Language: Reflections on ‘US’ Poets Foreign Poets.” Asymptote, “Essays” section of the journal’s blog,

Tanasescu, Chris. 2021. “Literature and/as (the) Digital. An Introduction.” In Interférences littéraires / Literaire interferenties Volume 25, guest. ed. Chris Tanasescu, pp. 1-25,

Plenary opening talk by

Ray Siemens (University of Victoria, Canada)

« Code, Poetry and Traditions of Text: Editing in Open, Broad Context »

on May 2nd from 2 pm

a hybrid (in-person and online) event


MONDAY 2/05 – MORE 56 (GPLO-DROIT) (Place Montesquieu, 2) & Teams 

  • 14h00 – 14h50: Keynote lecture 
    • Code, Poetry and Traditions of Text: Editing in Open, Broad Context (Ray Siemens, University of Victoria)  
  • 15h00 – 15h50: Panel “Digital Heritage Research at KBR (Royal Library of Belgium)” (Panel Chair: Sally Chambers, UGent – KBR – DARIAH) 
    • Computational Document Recognition in the KBR Data Science Lab (Tan Lu, VUB – KBR)  
    • KBR’s Digital Research Lab & Computational Literary Studies (Julie Birkholz, UGent – KBR)  
    • Introducing LabEL, a Laboratory for Electronic Literature at KBR (Isabelle Gribomont, UCLouvain – KBR)  

TUESDAY 3/05 –  LECL 82 (Place Montesquieu 1) & Teams 

  • 14h00 – 14h50: Reflective Modelling with Visual Representations: What the digital humanities can learn from modelling in design practice (Jan-Erik Stange, Freie Universität Berlin)  CANCELED for health reasons
  • 15h00 – 15h50: De l’enquête exploratoire à l’exposition en ligne : Bureaux-écrans d’écrivain·e·s. Coulisses numériques de la création (2021-2022) (Corentin Lahouste et Anne Reverseau, UCLouvain)  
  • 16h00 – 16h30: Compute INCAL. Networked Communities and Cross-disciplinary Trans-centric Research Predictions for the Institute for the Study of Cultures, Arts, and Letters at UCLouvain (Derek Siemens, University of Victoria, and Chris Tanasescu, UCLouvain)  

WEDNESDAY 4/05 – SOCR 20 (Place du Cardinal Mercier, 10-12) & Teams 

  • 14h00 – 14h50: What might a Canadian bilingual DH center look like? The Case of the Centre de recherche interuniversitaire sur les humanités numériques (bilingual French & English talk) (Michael Sinatra, Université de Montréal)  
  • 15h00 – 15h50: Saisir la littérature en contexte numérique : du projet Littérature québécoise mobile à la matérialité des œuvres numériques (René Audet, Université Laval) – en distanciel/online talk 

THURSDAY 5/05 – MERC 01 (Rue du Compas, 1) & Teams 

  • 14h30 – 15h50: Panel “EMBEDDIA Project (Cross-Lingual Embeddings for Less-Represented Languages in European News Media)”  
    • Text Analysis Using Cross-lingual Embeddings: Results from the EMBEDDIA project (Senja Pollak, Jozef Stefan Institute)  
    • Natural Language Processing Online with ClowdFlows (Martin Žnidaršič, Jozef Stefan Institute)  
  • 16h00 – 16h50: Towards a Collection of Works of Digital Literature from Flanders and the Netherlands (1971–2022) (Siebe Bluijs and Lois Burke, Tilburg University).  

FRIDAY 6/05 – Online only 

  • 14h00 – 15h00: What’s a Scientific Text? Discussing literary genre by processing a digital corpus (Margherita Fantoli, KU Leuven) 

FRIDAY 6/05 – Facebook livestream (@Margento.Official

  • 22h00 – 23h30: Code Is Poetry. Intermedia Computational Performance (MARGENTO & Friends) 

Registration: HERE

See full programme including talk abstracts and presenters’ bios here:

Campus map including locations of auditoriums:

LITERATURE & COMPUTATION Week @ UCLouvain (May 2nd through May 6th 2022)


co-organized by

The Altissia Chair in Digital Cultures and Ethics (UCL)





Register here and see you soon, in person (campus map) or online (register to attend on TEAMS when filling out the registration form).

Christoph Purschke, TNT 2021-22 (IV)

Christoph Purschke

Mise à jour. Événement annulé en raison de la situation sanitaire. [Le professeur Purschke a promis d’essayer de reprogrammer la conférence pour l’automne.]

Notre prochain conférencier TNT est le professeur Christoph Purschke (Université du Luxembourg).

« I work as an Associate Professor in Computational Linguistics at the Institute for Luxembourg Studies. Before that, I worked at the Research Center Deutscher Sprachatlas in Marburg, where I was involved in the development of a comprehensive research platform on the regional languages of German (

I am also the head of the newly founded Culture & Computation Lab, a transversal research unit for Cultural Data Science hosted at the Department of Humanities. 

In my work I combine different disciplines and methodological approaches to the analysis of language as a cultural phenomenon. The starting point of my research is formed by the complex relationships between human activity in the world on the one hand and the structure and dynamics of cultural symbol systems on the other. The main focus of my work is the empirical investigation of sociolinguistic issues, the implementation of computational approaches to language use and evaluation, and the development of theoretical models for the description of human cultural practice […] »

Plus d’informations :

Restez à l’écoute pour les détails relatifs à cet événement TNT !

TNT 2021-2022 (III) Michael E. Sinatra

Our next lecturer is none other than / Notre prochain conférencier n’est autre que

Michael Eberle-Sinatra!!!!

Michael E. Sinatra est professeur au département de littératures et de langues du monde à l’université de Montréal et le fondateur du Centre de recherche interuniversitaire sur les humanités numériques (CRIHN). Il oeuvre dans les humanités numériques depuis plus de 25 ans, ayant fondé une revue en accès libre en ligne en 1996 (Romanticism on the Net) et ayant été le président français de “Canadian Society for Digital Humanities / Société canadienne des humanités numériques” pendant six ans et un des fondateurs d’Humanistica, l’association francophone des Humanités Numériques.

Michael E. Sinatra is Professor in the Department of World Literature and Languages at the University of Montreal and the founder of the Centre de recherche interuniversitaire sur les humanités numériques (CRIHN). He has been working in the digital humanities for more than 25 years, having founded an open access online journal in 1996 (Romanticism on the Net) and having been the French president of the « Canadian Society for Digital Humanities / Société canadienne des humanités numériques » for six years and one of the founders of Humanistica, the Francophone association for Digital Humanities.

Professor Sinatra will give a talk on / Le professeur Sinatra donnera une conférence sur

Réflexions sur le projet << Digital Leigh Hunt >>

The event will take place on / L’événement aura lieu

December 8 from 3:30 PM CET (Brussels time) / 9:30 AM ET (Montreal time)

le 8 décembre à partir de 15h30 CET (heure de Bruxelles) / 9h30 ET (heure de Montréal)

on / sur TEAMS :

A bilingual talk, French and English / Une conférence bilingue. En français et en anglais.

#AltissiaChair #ChrisTanasescu ed. Literature and/as (the) Digital

Special issue (Vol. 25) of

Interférences litteraires/literaire interferenties


Literature and/as (the) Digital

guest edited by Chris Tanasescu


Literature and/as (the) Digital. An Introduction

Chris Tanasescu

Writing like a Machine or Becoming an Algorithmic Subject

Johanna Drucker

Applying Poetic Media in the Digital Humanities

Christoper Funkhouser

Pour une redéfinition pornographique du champ littéraire. Une exploration des marges de la littérature numérique avec les travailleuses du texte

Servanne Monjour, Marcello Vitali-Rosati

Close Listening and Synesthetic Reading Across Multiple Poetry Archives: Tracking the Performative Afterlives of a Poem

James Lee, Ankit Basnet, Holly Virginia Clark, Michael Hennessey, Arlene Johnson, Wendy Burk, Nidhi Mavani

Performative poetry as program, programmed poetry as performance

Rui Torres, Sandra Guerreiro Dias

Why #WomenTechLit? Because…

Maria Mencia

On an Unknown Ancestor of Burrows’ Delta Measure

Petr Plecháč

Thresholds to the “Great Unread”: Titling Practices in Eleven ELTeC Collections

Roxana Patras, Carolin Odebrecht, Ioana Galleron, Rosario Arias, Berenike J. Herrmann, Cvetana Krstev, Katja Mihurko Poniž, Dmytro Yesypenko

Hard Nut to Crack: Automatic Idiom Detection

Anna Feldman

Distant and Close Reading in Literature: a case of networks in Periodical Studies

Julie M. Birkholz, Leah Budke

#GraphPoem: Automatic Classification of Rhyme and Diction in Poetry

Vaibhav Kesarwani, Diana Inkpen, Chris Tanasescu

Vagueness Machines: Computational Indeterminacy in the Work of Jen Bervin and Nick Montfort

Andrew Klobucar

Poésies performatives à l’épreuve de la spatialité: la résidence d’écriture numérique

Carole Bisenius-Penin, Karen Cayrat

La littérature numérique, ce « jeu d’écriture à ciel ouvert »

Corentin Lahouste

Depending or Transgressing? Kinetic Writing that Belongs and Breaks Away

Álvaro Seiça


Un atlas des zones blanches. Un monde sans rivage, d’Hélène Gaudy

Manon Delcour


« Et à la fin on avait un seul texte ». Écriture poétique, ateliers et livres numériques. Entretien avec Nicolas Tardy

Nicolas Tardy, Anne Reverseau

Read the issue on the journal’s website here.

TNT 2021-2022 (II) Florentina Armaselu


Wednesday November 24 from 2 pm / Mercredi 24 novembre à partir de 14 heures


Florentina Armaselu (U of Luxembourg)

will give a talk / donnera une conférence sur

Zoomable Text and the Metaphor of Scale in Digital Humanities


The lecture will focus on the metaphor of scale and zooming as a way to imagine and revisit concepts, methods and tools for processing, analysing and interpreting data and for building knowledge in digital history and digital humanities. It will also include an empirical perspective on the concept of “zoomable text” and a dedicated interface, allowing for variable scale representation, exploration and interpretation of texts.


Florentina Armaselu is a research scientist at the Luxembourg Centre for Contemporary and Digital History (C2DH), University of Luxembourg. Her educational background includes a PhD (2010) in comparative literature and an MSc (2003) in computer science, from the University of Montreal, Canada, and studies in computer science and philology at the University of Craiova, Romania. She was involved in teaching and research projects in computer assisted language learning, natural language processing, digital editions and interface design, at the Faculty of Letters, University of Craiova, Romania, the Department of Computer Science and Operations Research of the University of Montreal, the North Side Inc., R&D, Montreal, Canada, and the Centre Virtuel de la Connaissance sur l’Europe (CVCE), Luxembourg. Currently, her research and teaching interests target the areas of computational text analysis and text interpretation, text encoding, human computer interaction and semantic Web, and their applications in digital history and digital humanities.

More about Florentina Armaselu and her work: / En savoir plus sur Florentina Armaselu et ses recherches :

Wednesday November 24 from 2 pm / Mercredi 24 novembre à partir de 14 heures

On / sur TEAMS :

TNT 2021-2022 (I) Julie Birkholz & Sven Lieber

Sven Lieber

Tuesday October 19 from 2 pm / Mardi 19 octobre à partir de 14 heures

Julie Birkholz (UGent & KBR) & Sven Lieber (KBR)

will give a talk on / donneront une conférence sur

LINKED DATA & Cultural Heritage

Abstract / Résumé :

In this talk from Julie M. Birkholz & Sven Lieber, they will explain how – Linked data can be used in cultural heritage studies. Linked data is structured data that can be semantically interlinked with other data and queried in semantic queries. The use of linked data models in the humanities and in cultural heritage institutions to structure, store, share and link knowledge on our historical past has seen a marked increase of interest and implementation. Evidence of this is the growing size of Wikimedia Foundation’s collaborative multilingual knowledge graph of Wikidata. Sharing information in this way provides opportunities for increasing its accessibly and find-ability as well as technologies for efficiently integrating and implementing previously unstructured, siloed data, at lightning speed. Despite these affordances, there remains a gap in access between those familiar with Semantic Web principles, who can implement SPARQL queries to explore data, and those new to these technologies. In this presentation we will provide two examples of leveraging data on Wikidata: 1) WeChangEd Stories- generating multimedia stories from data stored in a public knowledge graph; and 2) BELTRANS – identifying contextual information of literary translations between French and Dutch by Belgian authors since 1970 in different public data sources such as Wikidata This will be a hands-on talk, where you can query data using Wikidata’s query service.

Recommended reading / Lecture recommandée :

Thornton, K., Seals-Nutt, K., Van Remoortel, M., Birkholz, J. M., & De Potter, P. « Linking Women Editors of Periodicals to the Wikidata Knowledge Graph. » In Semantic Web, Special Issue: Cultural Heritage, 2021.

Available at / Disponible en ligne :

Julie M. Birkholz is Assistant Professor Digital Humanities at UGent and Lead of the Royal Library of Belgium’s Digital Research Lab. Her research expertise is in historical social network analysis. From 2017 – 2020 she was a DH Fellow on the ERC Agents of Change Research project WeChangEd, investigating the historical networks of women editors, periodicals and organizations in Europe, as well as the research data manager for the linked open data of the bibliographic information of these editors. From 2014 – 2017 she was a Postdoctoral Researcher at the Centre for Higher Education Governance Ghent, researching the identification of social networks through web data. She holds a doctorate in Organization Sciences from the VU University Amsterdam, the Netherlands. Given that the study of networks, both the theory and methods, crosses disciplines her research is inherently interdisciplinary. Her most recent research explores a computational method for extracting social networks from historical newspapers.

Sven Lieber works as a data manager for the Royal Library of Belgium (KBR) and pursues a PhD in Information Engineering Technology at Ghent University – IDLab – imec which he currently is finalizing. His work and research focuses on Knowledge Graphs and FAIR data. 

Within KBR, Sven currently works for the BELTRANS project examining literary translation flows in Belgium between French and Dutch in the period 1970-2020, involving the creation of a FAIR corpus of contemporary Belgian authors and their works. During his PhD, Sven investigated the modeling and use of constraints in Knowledge Graphs and how users could be supported with visual languages for the W3C recommended constraint language SHACL. 

Sven has been involved in several national projects such as BESOCIAL, aiming for a sustainable strategy for archiving and preserving social media in Belgium, or FAST, concerning the improvement of the customer journey when interacting with public services. He is the author and co-author of several peer-reviewed publications presented at prominent conferences such as the International Semantic Web Conference (ISWC), the International Conference on Knowledge Capture (K-Cap) and the ACM Conference of Web Science.

The talk followed by Q&A will take place / La conférence suivie de questions-réponses aura lieu

on / sur TEAMS

at the following link / au lien suivant

Tuesday October 19 from 2 pm / Mardi 19 octobre à partir de 14 heures.

Au plaisir de vous retrouver à l’occasion !

Sacrifice Zones: Grief and Hope in Contemporary Literature


Organized by ECR, this two-day workshop (on October 1st and 2nd) fits into the ongoing work of the research unit “Humain, animal, planète. » It responds to ongoing debates on the Anthropocene in the environmental humanities by exploring the notion of the “sacrifice zone” via a comparative analysis of ambivalent spaces and emotions in contemporary fiction and literature. 

Where: Louvain-la-Neuve

Auditoriums: ERAS 57 + Salle du Conseil ISP


See the Program

Read the abstracts

More details here.

Nouveau livre Chaire Altissia / New #AltissiaChair #Margento Co-authored Book: Various Wanted (literary, computational, and visual translations)

Various Wanted by MARGENTO, Rushton, & Murat, 2021

MARGENTO, Steve Rushton, and Taner Murat. 2021. Various Wanted. An (almost) missing original and five–literary, computational, and visual–translations. Iasi & London: Timpul.

A UK/Romania project commemorating 2 millennia since the passing of Roman poet Ovid as an exile among the Black-Sea-coast Getae in Dacia (present-day Romania).

An Arts Council England and British Council project.

About the book:

Why and how should Ovid be translated again in the 21st century? The first part of the question begs for a simple answer: in his love, erotic, and elegiac poems, Ovid has left us one of the most valuable literary legacies of antiquity, influencing greatest writers, from Dante to Joyce. No wonder he is one of the most translated authors in history, his works being at times adapted to a certain period’s taste. In the Middle Ages for instance, his Metamorphoses were… “moralized.” But then what does our contemporary world make (out) of Ovid? How can we translate and adapt him now? MARGENTO, Taner Murat & Steve Rushton offer a multimedia answer: poetry, according to them, is not only text, but also song, as well as graphic art. We listen, we look, we touch… Poetry is a spectacle: this work of collective translation, a choir of sorts, is the promise of an upcoming performance, a party where we will click glasses to rock ’n’ roll music. What’s more, in MARGENTO the adaptation of Ovid is also computational. A pioneering translation using topic modeling for the very first time. The method usually deployed by scientists in text and discourse statistical analysis, is turned this time into a literary and aesthetic writing tool. The resulting translation is strikingly polyglot: Latin is transposed into English, Romanian, as well as… Python, the programming language in which Ovidian poetry thus starts to resonate.

Servanne Monjour, Sorbonne Université

More here [the entire book available in Open Access].

La Chaire Altissia dans MAGAZINE PROF

Libres propros 

L’ubiquité du numérique : réalité d’aujourd’hui et responsabilité de façonner l’avenir

Article publié le 26 / 03 / 2021.

Cette rubrique invite un/des expert(s) à faire part d’un message jugé important dans le contexte actuel. Chris Tanasescu est titulaire de la Chaire Altissia qui, au-delà des savoirs parcellaires, mêle sciences humaines et technologie au service des étudiants et étudiantes d’aujourd’hui.

Nous entendons de plus en plus parler du virage numérique dans notre culture, de l’ère (post)numérique, ou encore de la/des culture(s) contemporaine(s) de la connectivité. Ces termes font référence à l’omniprésence du numérique qui pénètre profondément et remodèle fondamentalement tous les aspects de notre culture, de notre quotidien, jusqu’à nos vies personnelles, nos pensées et nos sentiments.

Cette évolution comporte des avantages multiples, mais aussi des inconvénients potentiels ou, parfois, des aspects potentiellement menaçants. Dans ce contexte, le défi pour un instructeur est, tout en sensibilisant les étudiantes et étudiants aux transformations profondes et étendues apportées par le numérique, de les amener à l’intégrer de manière organique dans leurs activités éducatives scolaires et extrascolaires et à (re)penser le numérique de manière critique et créative. Le numérique change en fait nos disciplines et change aussi la société.

Chris Tanasescu, titulaire de la Chaire Altissia à la Faculté de philosophie, arts et lettres de l'UCLouvain, et professeur en humanités numériques

Chris Tanasescu, titulaire de la Chaire Altissia à la Faculté de philosophie, arts et lettres de l’UCLouvain, et professeur en humanités numériques

Les avantages et les défis des données, de l’intelligence artificielle et de l’algocratie

Le numérique a apporté des changements majeurs dans tous les domaines de la vie et dans toutes les disciplines, à tel point que, dans l’éducation, il a souvent été considéré comme le moteur de l’innovation contemporaine inter et trans-disciplinaire. Bien que les universitaires ne s’accordent pas toujours sur ce que sont les humanités numériques (de l’analyse informatique des textes littéraires, par exemple, à la gestion automatique des données sur les sciences humaines et sociales), l’omniprésence des méthodes, outils, et applications numériques utilisés dans la recherche et l’éducation, est un fait.

Pourtant, cette omniprésence a ses pièges et ses inconvénients. Tout se transforme en données et, comme l’affirme une publication bien connue (dirigée par Lisa Gitelman) dans son titre même, « les données brutes (raw data) sont un oxymore ». Les données ne sont jamais crues, elles sont toujours… cooked (cuites) ; elles sont rhétoriques, elles illustrent certaines idéologies.

De plus, si tout est données, alors nous le sommes aussi. Le simple fait de surfer sur Internet, de faire des recherches sur les moteurs de recherche ou d’être actif dans les médias sociaux fait de nous des données exploitables par divers acteurs économiques ou politiques. Le concept de « dataveillance » fait référence à de tels phénomènes : nous sommes nous-mêmes devenus la ressource de collecte de données, dans un système qui se nourrit vampiriquement de nos identités, de nos « likes » et de nos habitudes quotidiennes. 

Les utilisateurs sont ainsi regroupés dans les Big Data dont on parle beaucoup, ce qui soulève de graves questions d’ordre éthique et épistémologique. Nous définissons les Big Data comme un phénomène qui repose sur l’interaction de plusieurs facteurs (technologie, analyse et, notamment, mythologie). Il ne s’agit pas seulement d’une question d’échelle et il ne suffit pas de la considérer en termes de proximité ou distance. Il s’agit plutôt d’un changement profond au niveau de l’épistémologie et de l’éthique.

Big Data recadre des questions-clés sur la constitution des connaissances, la manière dont nous devrions nous engager avec l’information, et la nature et la catégorisation de la réalité. Trop souvent, les Big Data permettent la pratique de l’apophenie : voir des modèles là où il n’y en a pas, simplement parce que d’énormes quantités de données peuvent offrir des connexions qui rayonnent dans toutes les directions. Dans un exemple notable, un auteur a démontré que les techniques d’exploration de données pouvaient montrer une corrélation forte mais fallacieuse entre les changements de l’indice boursier S&P 500 et la production de beurre au Bangladesh…

Qu’est-ce qui peut vraiment nous aider à analyser avec précision ces énormes quantités de données ? Les algorithmes et, en particulier, l’intelligence artificielle. L’un des changements de haut niveau les plus importants dans la conception des algorithmes ces dernières années est le passage des algorithmes « descendants » (top-down) (dans lesquels un programmeur ou une équipe de programmeurs définit de manière exhaustive l’ensemble des règles de l’algorithme) aux algorithmes d’apprentissage machine
« ascendants » (bottom-up) (dans lesquels l’algorithme reçoit une règle d’apprentissage et est formé sur de grands ensembles de données afin de développer ses propres règles).

Mais les algorithmes ascendants créent néanmoins certains problèmes en ce qui concerne la transparence et l’opacité des systèmes d’intelligence artificielle, et particulièrement le système de gouvernance algorithmique.

Il existe en effet une volonté croissante d’externaliser le pouvoir de décision vers des systèmes de prise de décision basés sur des algorithmes. Mais un système de gouvernance algorithmique doit être conçu et mis en œuvre de manière à garantir à la fois son efficacité et sa légitimité. Nous devons nous assurer qu’il s’agit d’un moyen efficace pour atteindre un objectif politique, tout en restant équitable, ouvert et impartial sur le plan de la procédure.

Si certains auteurs estiment que l’algocratie peut être rendue à la fois efficace et éthique en prenant diverses mesures (en adoptant par exemple des architectures en chaine de blocs, blockchain), d’autres critiquent sévèrement la gouvernance algorithmique. L’auteure et penseuse belge Antoinette Rouvroy, par exemple, affirme qu’il est nécessaire de retourner à la réalité et de tourner le dos à l’optimisation sans fin, car l’algocratie représente « la mort du politique ». 

La promesse de l’éducation et de la recherche sur les cultures et l’éthique du numérique  

Les jeunes générations ont l’avantage d’être exposées au numérique et vivent dès leur plus jeune âge dans la « culture de la connectivité » (expression de José van Dijck). Elles peuvent donc poser des questions critiques sur la validité éthique de ces technologies, tout en étant conscientes et informées de ce qui se cache « sous le capot » des applications numériques et de l’intelligence artificielle, ou en étant capables de faire des recherches à ce sujet. 

Les cours, programmes et options universitaires — telles que celles offertes par la Chaire Altissia (1) en Cultures et éthique du numérique, à la Faculté de philosophie, arts et lettres (FIAL) de l’UCLouvain — dans les humanités numériques et l’application de perspectives critiques et réfléchies humanistes inter/trans-disciplinaires dans le numérique, tout en offrant de solides introductions à la programmation informatique, peuvent élargir les horizons des étudiants et les rendre plus compétitifs sur le marché du travail.

Mais ils peuvent aussi les rendre capables de construire des cultures, des communautés, et des technologies meilleures et plus équitables. Comme l’a déclaré l’universitaire Tobias Blanke, les deux contributions les plus remarquables des humanités numériques aux sciences humaines et à l’informatique sont la lecture à distance (distant reading, l’utilisation d’algorithmes dans la lecture automatiques de grandes quantités de textes humanistes) et la critique éthique de l’intelligence artificielle. 

C’est le grand défi et la mission passionnante que les éducateurs et les étudiants ont aujourd’hui la possibilité d’aborder et de mener à bien ensemble, en maitrisant et en remodelant le numérique pour un monde meilleur, éthiquement responsable et inclusif.


(1) La Chaire Altissia organise périodiquement des conférences en ligne. Infos via

En deux mots

Chris Tanasescu est le titulaire de la Chaire Altissia à la Faculté de philosophie, arts et lettres de l’UCLouvain, et professeur en humanités numériques.

Il est diplômé en anglais, en mathématiques et en informatique, donc il combine ses formations pour donner des cours interdisciplinaires et post-disciplinaires sur les approches numériques en sciences humaines et sociales, et faire des recherches en études littéraires, notamment sur la poésie contemporaine, en utilisant les dernières méthodes informatiques ou outils et logiciels numériques.

En outre, il est un poète et interprète (connu sous le nom de MARGENTO) qui utilise les technologies numériques ( et les approches inter-media et cross-artform (, en étant fidèle à sa propre conviction que le numérique transforme en permanence notre existence.

Plus d’infos MAGAZINE PROF N°49 :